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Los estudiantes piensan en un nuevo futuro en el “Día de la ciencia”

02 December 2012 Written by  Kim Schuske

Con un grito comenzó el 24º Día de la ciencia de la Universidad de Utah. El evento tiene el objetivo de reclutar estudiantes a esta universidad e introducirlos a la investigación científica. Estudiantes de secundaria participaron en talleres educativos y demostraciones creados para alentar el interés en carreras relacionadas con ciencias, matemáticas e ingeniería. Cientos de estudiantes asistieron, algunos de lugares tan alejados como California, Nevada, y Idaho.

“Muchos de estos estudiantes con aptitudes científicas están aislados. Especialmente en las zonas rurales,” dice Pierre Sokolsky, decano de la facultad de ciencias y profesor de física. “No tienen muchos amigos interesados en las ciencias pero los traes aquí y de repente miran a su alrededor y hay como 700 personas a quienes les emociona lo mismo que a ellos. Es algo transformador.”

Sokolsky dice que otro propósito del Día de la ciencia es acercarse a los estudiantes que de otro modo no seguirían una carrera científica. Para hacer eso, esta universidad organizó 29 talleres educativos y demostraciones de temas tan variados como la investigación de las ballenas y cómo hacer objetos invisibles.

“Tenemos una necesidad tan grande de más científicos e ingenieros que el crecimiento tendrá que venir de ese segmento de jóvenes que no están completamente seguros de poder seguir este camino. Queremos estimular su imaginación” dice Sokolsky.

Cerca de cuarenta estudiantes acudieron a escuchar a Kirk Ririe, co-fundador y director ejecutivo de Biofire Diagnostics. Cuenta que comenzó de niño como un aficionado chiflado de bombas en una zona rural de Idaho, y luego se convirtió en un estudioso obsesionado con la bioquímica. Habiendo dejado bombas y cohetes en el pasado, Ririe ahora usa su creatividad y conocimiento científico básico para enfrentar problemas médicos graves. Y eso –les dijo a los estudiantes- es identificar qué virus, bacterias, parásitos y hongos están tratando de atacarnos.

“Todos estos diferentes virus y bacterias causan básicamente el mismo tipo de síntomas. Fiebre, nariz congestionada, dolor de cabeza, etc.”

Ririe dice que hay una enorme necesidad de parte de los hospitales de diagnosticar cuáles de los 20 diferentes virus y bacterias pueden causar infecciones respiratorias y síntomas similares a los de la gripe. Por experiencia él sabe lo importante que es identificar rápidamente la causa de una infección.

“Mi tío fue admitido para una operación relativamente rutinaria de corazón y murió de una infección la semana siguiente. Se le hicieron exámenes y mas exámenes, y ya era demasiado tarde cuando le dieron el antibiótico correcto, así que empeoró.” Ririe agrega, “descubrir la causa de la infección ayuda a determinar el tratamiento, lo que permite aplicar el tratamiento de manera rápida y realmente salvar vidas.”

Por eso BioFire Diagnostics, antes bajo el nombre de Idaho Technologies, está desarrollando herramientas aquí en Utah para ayudar a los doctores a diagnosticar pacientes con enfermedades infecciosas de manera rápida. El examen solamente tarda una hora en comparación con días enteros que tardan los exámenes que se hacen actualmente. El año pasado salió al mercado FilmArray. Esta máquina de 50 mil dólares y los paquetes de exámenes de uso individual son los primeros en su tipo que tienen la aprobación de FDA.

“No estamos diciendo que somos la única compañía trabajando en esto. Esa necesidad médica ha existido por mucho tiempo,” dice Ririe. “Hay muchas compañías enfocadas en este mismo mercado. Pero la combinación de un examen integral, que es realmente fácil de usar y que un hospital puede llevar a cabo en su propio laboratorio, no había estado disponible hasta ahora.”

BioFire Diagnostics no se enfoca solamente en la gripe. Otros dispositivos similares para examinar infecciones de la sangre, meningitis, e infecciones gastrointestinales están en la mira.

Sorprendentemente, una pregunta sobre las regulaciones de FDA a las que está sujeta una compañía como BioFire fue la que comenzó uno de los diálogos más notables de parte de los estudiantes. Para sacar ese sistema al mercado fueron necesarios más de 60 millones de dólares y múltiples programas clínicos piloto. Un estudiante preguntó si BioFire estaba planeando obtener primero en Europa la aprobación de sus exámenes futuros. Esa pregunta no sorprendió a Ririe.

“Tal vez a primera instancia no te imaginarías que los comentarios más interesantes vendrían de estudiantes de secundaria,” dice Ririe. “Es fenomenal. Los estudiantes de secundaria entienden las cosas así [da un chasquido con los dedos]. E inmediatamente se ponen a pensar en lo que pasará en los siguientes 20 años. Y no se imaginan cómo serán los obstáculos regulatorios o técnicos, pero sí ven las posibilidades.”

Jessi Poulson, una estudiante del último grado en la escuela secundaria Herriman, preguntó si el examen podía usarse en medicina veterinaria. Ririe dijo que en un futuro sí sería posible.

“Me parece muy interesante. Puedo ver lo mucho que realmente esta máquina podría beneficiar al mundo y a otras áreas de la medicina. Es algo fabuloso.”

Jessie quiere ser una veterinaria y dice que vino al Día de la ciencia porque realmente le gustan las ciencias y pensó que sería una buena manera de informarse sobre lo que hay disponible al respecto. Ella está contemplando diferentes escuelas, no sólo la universidad de Utah. Tal vez el Día de la ciencia del sábado la ayude a tomar una decisión.

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